二战前日本的土地制度是寄生地主制,约有一半耕地集中在少数靠收取高额地租过活的地主手中。这种制度一方面严重阻碍了资本主义在农村中的发展,造成生产力水平低下,农民生活极为困苦;另一方面又严重加剧了农村中的阶级矛盾,引起农民的普遍不满和反抗,租佃纠纷比比皆是,搅得社会动荡不安。麦克阿瑟从进占日本之初,即确定了解放农民的方针,并就此向日本政府发出过指令。币原内阁曾于1945年12月提出一项农地改革方案,但该方案所制订的改革措施极不彻底,对这样一个方案,占领当局及盟国方面显然不能接受。
1946年5、6月问,对日理事会的苏联和英国代表先后提出各自的改革方案。在此基础上,麦克阿瑟于6月向日本政府提出自己的土改方案。该方案规定,由国家征购不在村地主的全部出租土地,然后以分期付款方式转卖给佃农;在村地主保有的土地为1 町步(约合0.4英亩),超过部分也由国家收购;每一农户的自耕地不超过3町步;残存出租地的地租改以货币支付。这场彻底的革命性改革,堪称战后日本最成功的改革。
至1950年,共有约500万英亩的土地被征购,475万余户佃农(相当于农户总数的75%)买到了土地,85%以上的可耕地转到自耕农手中。这样,日本农村中的阶级关系通过改革发生了巨大变化:不在地主阶层被完全消灭了,纯粹的佃农仅占600万农户的5%。租佃关系已不再是农村中的基本生产关系,而代之以自耕农为主的小农经济体制。麦克阿瑟称他的土改是"占领当局所取得的最有深远意义的成就之一"。
日本战后的土地改革具有划时代的历史意义。它彻底完成了清除封建土地制度的历史使命,打破了使日本农民处于奴隶化地位的经济桎梏,解放了农村生产力,调动了广大农民的积极性;为日本农业的发展开辟了真正解放的道路,为日本经济的重建确立了新的基础。土改后,日本的农业生产很快恢复到战前水平,到1960年农产量增长了60%。
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